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Se Han Reportado Más Casos de Abuso Contra Los Ancianos Que Nunca Antes En El Condado de Los Ángeles

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Reports of elder abuse are on the rise, but investments in prevention measures aren't keeping up with the growth. (Ari Saperstein/LAist)
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Editor's Note: This article is also available in English.

Stan Lee fue un ícono en el universo de cómics de Marvel, pero en sus últimos años de vida, se alega que las personas con quien él confiaba le robaron dinero y activos y que lo agredieron físicamente. Lee - el co-creador de Spider-Man, los X-Men, Iron Man y otros - murió en noviembre del año pasado a los 95 años de edad.

El ex administrador de negocios de Lee se declaró inocente de cargos de abuso de ancianos en una sala de juzgados en Los Ángeles en junio.

Como inventor de los superhéroes, Lee no tenía igual, pero la vulnerabilidad que demostró en sus últimos años es, lamentablemente, una situación demasiado común. El caso de Lee es solo uno de los miles de otros casos de maltrato contra las personas mayores que se abren en California cada mes.

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También hay que tomar en cuenta las tendencias nacionales: la Asociación Nacional de Servicios de Protección de Adultos (en Inglés: The National Adult Protective Services Association) informa que uno de cada nueve ancianos fue maltratado, descuidado o explotado durante 2018.

"Realmente sólo estamos viendo la punta del iceberg," dijo la Dra. Laura Mosqueda, decana de la Escuela de Medicina Keck de la Universidad del Sur de California (USC) y directora del Centro Nacional de Abuso de Personas Mayores (en Inglés: National Center on Elder Abuse).

Mosqueda cree que el número de casos de abuso denunciados desmiente lo que realmente le está sucediendo a los adultos de la tercera edad.

CONFORME AUMENTA EL NÚMERO DE ANCIANOS EN LOS ÁNGELES, TAMBIÉN AUMENTAN LOS INFORMES DE ABUSO

La población de California está envejeciendo al parejo del resto del país. En 2010, las personas de 65 años de edad o mayores representaban casi el 11% de la población del condado de Los Ángeles. Para el año 2030, se proyecta que las personas de la tercera edad formarán el 21% de los más de 10 millones de residentes del condado.

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Y, a medida que la población incrementa, también incrementan los reportes de abusos.

Cuando se calculan juntos los casos de abuso físico, emocional y financiero, las acusaciones de maltrato han aumentado más del doble desde 2005 en los condados de Los Ángeles y Riverside. En los condados de Orange y Ventura, las acusaciones casi se han triplicado durante el mismo periodo.

En el condado de Los Ángeles, son los informes del abuso psicológico y el abuso financiero que están rápidamente aumentando en comparación a otros tipos de maltrato.

¿POR QUÉ OCURRE EL ABUSO CONTRA LAS PERSONAS MAYORES? LA DISCRIMINACIÓN POR LA EDAD

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"Vivimos en una sociedad que discrimina a los envejecidos y los ponen en segundo plano mientras los jóvenes son venerados", comenta el Dr. Mark Lachs, un geriatra y director médico del Centro de Abuso de Personas Mayores de la Ciudad de Nueva York. "El abuso de ancianos es la forma más extrema de discriminación por edad".

Mosqueda está de acuerdo y añade que, "Tratamos a muchos adultos mayores, especialmente aquellos que exhiben deterioros cognitivos, como infrahumanos. Y tan pronto como empezamos a deshumanizar a las personas, nos volvemos menos sensibles a sus vulnerabilidades, sus susceptibilidades y sus necesidades".

A veces esta mentalidad - la que impone una calidad inferior a los ancianos - puede extenderse a un sentimiento de autoridad sobre las finanzas del adulto mayor.

EL ABUSO FINANCIERO ES EL ABUSO MÁS COMÚN

Sea un estafador quien llama teléfono, un reclamo fraudulento hecho por correo electrónico o un miembro de la familia que se da acceso impropio a las cuentas bancarias de personas mayores, el abuso financiero es el abuso más común.

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Entre 2005 y 2015, hubo 10,153 informes de abuso financiero en el condado de Los Ángeles, casi el doble de los 5,239 informes de abuso físico.

Los expertos calculan que las personas mayores en los Estados Unidos. pierden más de $36 mil millones cada año debido al abuso y la explotación financiera. La Asociación Nacional de Servicios de Protección de Adultos postula que sólo uno de cada 44 casos de abuso financiero se reporta a las autoridades.

Tal como en el caso de Stan Lee, la explotación financiera frecuentemente se despliega en combinación con otros tipos de abuso, según los Servicios de Protección de Adultos del Condado de Los Ángeles y otros expertos.

"Las formas de abuso de los adultos mayores coexisten invariablemente", comenta Lachs. "Nunca he visto un caso de abuso físico, por ejemplo, que no involucre abuso psicológico, y la explotación financiera a menudo se convierte en comportamiento amenazante cuando la persona mayor no quiere ceder el control de sus finanzas."

EL ABUSO SE ENCUENTRA EN EL HOGAR

"La mayoría de los abusos ocurren en el hogar, y ocurren a manos de miembros de la familia, cónyuges e hijos adultos", dice Mosqueda. "Creo que nos tranquiliza pensar que todo el abuso ocurre solo en hogares de ancianos, pero eso no es la realidad".

Los números nacionales sugieren que nueve de cada 10 casos de abuso se realizan a las manos de una persona conocida: un miembro de la familia, un amigo o un socio de negocios.

EL MALTRATO DE LOS ANCIANOS NOS CUESTA A TODOS

"Si un anciano es víctima del maltrato y termina sufriendo daños físicos o necesita algún tipo de hospitalización, Medicare o Medicaid se hace cargo de pagar aquello," dice Bob Blancato, coordinador nacional de la Coalición de Justicia para Personas Mayores. "Y eso es mucho más dinero del que pudiera haberse invertido en recursos para esfuerzos de prevención."

Según los expertos, el abuso ocurre con personas mayores de toda raza y antecedente socioeconómico. Para aquellos con pocos recursos, la explotación financiera puede significar el tener que recurrir a los servicios sociales para sus necesidades básicas.

De acuerdo con la Asociación Nacional de Servicios de Protección de Adultos (en Inglés: National Adult Protective Services Association), uno de cada 10 adultos mayores que son explotados financieramente tendrá que obtener el Medicaid (Medi-Cal en California) - el seguro de salud para personas de pocos ingresos que es financiado por los contribuyentes de impuestos.

¿EXISTE MÁS ABUSO ... O MÁS CONCIENCIA?

"Se podría razonar que está bien tener más informes porque, así, más personas están al tanto que, en primer lugar, el abuso es incorrecto y, en segundo, cuando hay sospecha de abuso, repórtelo," dice Mosqueda. "Por lo tanto, no sabemos si en realidad es un verdadero aumento en la incidencia de abuso o no."

Elizabeth Morales ha sido trabajadora social para el Servicio de Protección de Adultos (APS) en el condado de Los Ángeles por 16 años y ha notado que más personas están hablando sobre el abuso de personas mayores.

Las personas con quienes habla en su ruta en Mid-City le dicen: "Recogí este folleto en el centro para personas mayores, o lo recibí por correo, o me lo dijo un amigo".

También comenta, "Sería fantástico si el abuso no ocurriera, pero el hecho de que la comunidad que rodea a las personas mayores tenga más conciencia en reportar y no tener miedo, ayuda mucho".

Aún así, los investigadores, los trabajadores sociales y los defensores argumentan que aunque existe más conciencia quizás no haya suficiente ímpetu para hacer una mella significativa en el problema antes de que llegue el "tsunami de plata" - la generación de Baby Boomers en California. La población de californianos mayores de 65 años está creciendo más rápido que la población de niños.

Los legisladores en Sacramento se están dando cuenta que el estado necesita una estrategia para servir las necesidades de este bloque de personas. El gobernador Gavin Newsom firmó una orden ejecutiva que crearía un nuevo Plan Maestro sobre Envejecimiento (Master Plan on Aging) para California para el 1 de octubre de 2020.

LOS PROGRAMAS EXISTEN, PERO NO DISPONEN DE FONDOS SUFICIENTES

Cualquier solución que se propongan necesitará recursos para intervenciones y programas de apoyo para personas mayores.

Existen programas de apoyo, pero no disponen de fondos suficientes, dijo Blancato con la Coalición de Justicia para Personas Mayores (en Inglés: Elder Justice Coalition).

Señaló, por ejemplo, que la Ley Federal de Justicia para Personas Mayores de 2010, que inicialmente autorizó cerca de $200 millones al año en fondos nacionales para centros forenses que investigan como mejor detectar el maltrato a personas mayores, capacitar a las personas que intervienen en los casos de maltrato a personas mayores y la prevención de este tipo de maltrato. Lamentablemente, los legisladores en Washington solo han financiado una fracción del dinero - $12 millones al año o menos - desde que aprobaron la ley. "Así que eso es una desvinculación", comenta Blancato.

La legislatura de California acordó en renovar los fondos para capacitar a los trabajadores de Servicios de Protección de Adultos en California por un monto de $5.7 millones. Lori Delagrammatikas, directora ejecutiva de la Asociación Nacional de Servicios de Protección de Adultos, está encantada que los legisladores aprobaran estos fondos, pero le preocupa que tal vez no se renueva después de que el dinero se agote en junio de 2022.

"En Starbucks, pasan al menos un par de días entrenando a sus baristas sobre cómo servir una buena taza de café", dijo Delagrammatikas. "¿Podríamos por lo menos proveer a aquellos que toman decisiones de vida o muerte un nivel decente de capacitación antes de enviarlos al campo?"

"La capacitación es crítica porque las intervenciones pueden ser muy complicadas," añadió.

"A los trabajadores de Servicios de Protección para Adultos se les pide que sean expertos en temas sociales, problemas psicológicos, problemas de salud, problemas financieros y programas gubernamentales", dijo Delagrammatikas. "Pedimos mucha experiencia de una sola persona" agrega, "Sabemos cómo intervenir, solo necesitamos los fondos disponibles para realizar esa intervención. Y eso requiere que el público crea que es importante".

¿QUÉ PUEDO HACER AL RESPECTO?

"Creo que es muy importante que la gente sepa que cualquier persona puede caer víctima", dijo Mosqueda. "Y cualquier persona puede ser un abusador. Por lo general, no consideramos que podríamos caer en uno de esos dos papeles ... Hay mucho que podemos hacer para protegernos y para proteger nuestros seres queridos si estamos dispuestos a asimilar ese hecho".

Aquellos que trabajan con personas mayores dicen que la forma más poderosa de prevenir todo tipo de maltrato es involucrarse en la comunidad. El que sus amigos y familiares estén al tanto, especialmente si hay indicios de señales de abuso, puede hacer mucho para mantener sano y seguro a una persona mayor.

¿Cuáles son las señales que indican abuso?

Indicaciones de depresión (estos pueden incluir cambios de humor y problemas con el sueño y el apetito)

■ resignación

■ patrones financieros inusuales

■ patrones de moretones

■ Incapacidad para atender sus necesidades de salud

"Si podemos hacer que cada uno de las personas mayores se sienta que tiene algo que aportar y que tiene un propósito en el mundo, aunque no sean productivos en el sentido más típico, creo que entonces estamos ayudando prevenir el abuso de personas mayores", comenta la Dra. Bonnie Olsen, psicóloga clínica y especialista en abuso de personas mayores en la Escuela de Medicina Keck de la Universidad del Sur de California.

Se puede denunciar el maltrato a personas mayores llamando a la policía local o contactandose con Servicios de Protección de Adultos del Condado de Los Ángeles en línea o por teléfono al (888) 202-4248.

Este reporte se realizó con el apoyo de USC Annenberg Center for Health Journalism.

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